Dec 022010
 

La Terre de Feu (Tierra del Fuego en espagnol) est le nom donné à l’archipel qui se trouve à l’extrême-sud du continent sud-américain. Divisé entre l’Argentine et le Chili. Il est composé d’une île principale — la Grande Île de Terre de Feu, communément appelée « Terre de Feu » — et d’une grande quantité d’îles plus petites comme les îles Dawson, Navarino, Hoste, de Los Estados.

Chili carte terre de feu

Chili carte terre de feu Chili Ushuaïa1
Terre de Feu depuis l’espace

carte terre de feu

Localisation
Situé à la confluence des océans Antarctique au Sud, Atlantique à l’est et Pacifique à l’ouest, l’archipel de la Terre de Feu est séparé de la Patagonie et des Andes par le détroit de Magellan. Au sud, le passage de Drake sépare les îles du continent Antarctique.
Le cap Horn est le point le plus méridional de l’archipel. À l’est, la Grande Île de Terre de Feu est séparée de l’île des États par le détroit de Le Maire. L’archipel s’étend sur près de 400 km du Nord au Sud et sur plus de 700 km d’ouest en est.

Îles principales
L’archipel est composé de plusieurs milliers d’îles, la plupart très découpées et présentant de nombreux fjords, pour une superficie totale d’environ 70 000 km².
L’île la plus grande, la Grande Île de Terre de Feu, mesure 48 100 km². Cette île est montagneuse sur son côté occidental (la Cordillera Darwin culmine au Mont Darwin à 2 488 mètres d’altitude) et est constituée d’une plaine le long de sa façade atlantique.
Les deux plus grandes îles à l’ouest de l’archipel sont Santa Inés et l’île de la Désolation.
Le canal Beagle sépare la grande île des îles Hoste et Navarino.
Encore plus au Sud de l’île Navarino, par delà la Baie de Nassau, se situe un petit archipel composé entre autres des îles Wollaston, des îles L’Hermite et de l’île Horn, la plus méridionale, sur laquelle est située le cap Horn.

Frontière
L’archipel est divisé entre l’Argentine et le Chili. Plus exactement, la Grande Île de Terre de feu est divisée entre le Chili à l’ouest (environ deux tiers de l’île) et l’Argentine à l’est (le tiers restant) suivant le méridien 68° 36′ 38″ Ouest depuis 1881. Le canal Beagle forme ensuite la frontière entre les deux pays. Au bout du détroit, trois îles, Lennox, Nueva et Picton, furent l’objet d’un différend territorial qui débuta vers 1840 et qui conduisit les deux pays au bord d’un conflit armé en 1978. Après médiation du Vatican, un traité fut signé le 2 mai 1985 qui assigna la souveraineté du Chili sur les trois îlots.
La partie argentine fait partie de la province de Terre de Feu, Antarctique et Îles de l’Atlantique Sud, la partie chilienne étant partagée entre la province de Tierra del Fuego (au Nord) et d’Antártica Chilena (au Sud), toutes les deux dans la région de Magallanes y de la Antártica Chilena.

Drapeau des provinces de la Terre de Feu

Chili drapeau terre de feu chili Chili drapeau terre de feu argentine
Province argentine Province chilienne

 

Histoire
Avant l’arrivée des Européens, la région était habitée par des Amérindiens depuis près de 12 000 ans. Les Selknams étaient essentiellement des chasseurs-cueilleurs, alors que les Yagans et Alakalufs étaient des pêcheurs nomades vivant dans les nombreux canaux. C’est d’ailleurs les feux allumés par ceux-ci, et qui étaient visibles depuis l’océan, qui donnèrent son nom à l’archipel. Ce nom fut choisi par Ferdinand Magellan, premier Européen à atteindre les îles et à traverser le détroit qui porte son nom, en 1520.
Les navigateurs supposèrent que la Terre de Feu était un continent jusqu’en 1578, quand Sir Francis Drake remonta suffisamment au sud pour être convaincu qu’elle était entourée d’eau mais la première circumnavigation de la Terre de Feu, fut effectuée par l’expédition Garcia de Nodal en 1619.
Lors du premier voyage du HMS Beagle en 1830, quatre indigènes de Terre de Feu furent capturés pour être présentés devant le Roi et la Reine du Royaume-Uni, où ils accédèrent d’ailleurs à une relative célébrité. Les trois survivants retournèrent en Terre de Feu avec le Beagle en compagnie de Charles Darwin.
Au XIXe siècle, les Européens installés sur ces îles (éleveurs, pêcheurs, exploitants de mines) y ont perpétré de terribles massacres et transmis des maladies, réduisant à presque rien les populations autochtones. Les missionnaires qui recueillaient les survivants ont contribué à leur déclin par déculturation et en leur transmettant des maladies importées.
Depuis, l’institution en zone franche, puis la découverte de gisements de gaz naturel et de pétrole ont permis un renouveau de l’économie de cette région.
C’est à partir des années 1980 que le tourisme a fortement progressé. Notamment par la réputation de la région pour la pêche sportive dans les rivières des estancias. Aussi pour l’image de bout du monde que bénéficie la Terre de Feu. De la ville la plus australe, Ushuaïa, partent de nombreux bateaux de croisières vers le cap Horn, vers l’Antarctique, dans les canaux fuégiens. L’Estancia Haberton (la première estancia de la Terre de Feu), le Parc national Tierra del Fuego, le canal Beagle et ses îles sont aussi très visités par de nombreux touristes du monde entier.

Habitants
L’archipel de Terre de Feu est assez peu peuplé.
Du côté argentin se trouve Ushuaïa, 70 000 habitants, sur la rive sud de la grande île, baignée par le canal Beagle. Sur le côté atlantique se situe la ville de Rio Grande (68 776 habitants en 2004). Et entre ces deux villes, Tolhuin, un village de 2 000 habitants environ.
Du côté chilien, la plus grande agglomération est Porvenir, sur la grande île, baignée par le détroit de Magellan, habitée par 5 400 personnes. Puerto Williams, sur l’île Navarino compte environ 2 262 habitants ; ce village est légèrement plus au Sud qu’Ushuaïa et de ce fait détient le titre de village le plus au sud de la planète (si on ne considère pas les stations scientifiques de l’Antarctique comme des villages).

Site Tierra del Fuego

Site Terre de Feu

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