Aug 312010
 
  • Le parc national du Grand Canyon est situé dans le nord-ouest de l’Arizona. Le Grand Canyon a été creusé par le fleuve Colorado dans le plateau du même nom. Il couvre un territoire protégé de 4 927 km². Le Congrès des États-Unis a décrété en 1919 que le Grand Canyon soit classé parc national en reconnaissance de ses caractéristiques géologiques, écologiques, de son importance culturelle ainsi que de sa beauté. L’Organisation des Nations Unies l’a classé comme site du patrimoine mondial de l’Humanité en 1979. Le National Park Service assure la gestion en remplissant deux missions : offrir des loisirs et du bon temps à tous et préserver ses ressources naturelles et culturelles.

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  • Les dimensions du grand Canyon sont gigantesques : il s’étend sur environ 450 km de long entre le lac Powell et le lac Mead. Sa profondeur moyenne est de 1 300 mètres avec un maximum de plus de 2 000 mètres. Sa largeur varie de 5,5 km à 30 km. Mais pour aller d’une rive à l’autre, on doit rouler 300 km !

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  • Le Grand Canyon présente des roches qui comptent parmi les plus anciennes de la Terre : certaines sont âgées d’1,7 milliard d’années au fond des gorges. On estime à environ un millier le nombre de grottes et de cavernes dans le Grand Canyon : seules 335 ont été reconnues.
  • A la fin du Crétacé (-65 millions d’années), la plaque pacifique heurtant régulièrement la plaque Nord américaine (aux environs de la Californie actuelle) souleva le plateau du Colorado et créa les montagnes rocheuses.
    Le fleuve Colorado se frayant un chemin jusqu’au golfe de Californie, creusa le Grand Canyon à l’aide de ses affluents pendant 3 à 4 millions d’années.
    Les roches les plus jeunes sont agées d’1 million d’années et sont d’origine volcanique (Ouest du parc).
    Les roches les plus anciennes ont au moins 1,7 milliard d’années (Vishnu Schist dans Inner Gorge). Les pluparts sont d’origine sédimentaire, résultat de millions d’années de dépôt de sable, sels ou de sédiments, par des mers, des rivières, ou le vent.
    Ces dépôts furent progressivement compactés et transformés en grès. Le passage de chaque ère géologique est enregistré dans chaque couche de grès qui renferme un grand nombre de fossiles comme des Trilobites ou des Céphalopodes (ancêtres du Nautile).
    Au niveau de la faune, on trouve dans le Grand canyon 1500 espèces de plantes, 299 espèces d’oiseaux, 48 reptiles et amphibiens, 74 mammifères, 16 espèces de poissons. Variations importantes en fonction de l’altitude.

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  • Caractéristiques
    • Il y a deux rives , la rive sud : South Rim et la rive nord : North Rim. Le South Rim s’élève en moyenne jusqu’à 2 100 mètres au-dessus du niveau de la mer alors que le North Rim s’élève à plus de 2 400 mètres. Le fleuve Colorado ” Colorado River “, qui a creusé le Grand Canyon, coule à 1 500 mètres en-dessous du South Rim. A cause de cette profondeur, il n’est visible qu’à partir de certains points d’observation. En général, il faut compter deux jours de randonnée aller-retour pour atteindre le fleuve à partir du South Rim.
    • Quel âge ?
      L’âge des couches rocheuses qui forment les parois du Grand Canyon varie de ” relativement jeune ” à ” plutôt ancien ” en jardin géologique. Le Calcaire de Kaibab, déposé il y a approximativement 270 millions d’années, forme la couche protectrice dans la plupart de la région. Les couches les plus anciennes exposées au fond du canyon (gneiss et schiste) ont plus de 1 840 millions. Par comparaison, les géologues estiment que l’âge de la terre est de 4,550 milliards d’années.
    • Depuis quand ?
      Bien que les roches soient anciennes, le canyon est jeune. Les géologues estiment généralement que le creusement du canyon s’est produit au cours des derniers 5 à 6 millions d’années, un clignement géologique de l’œil.
    • Pourquoi ici ?
      Il y a environ 70 millions d’années, la chaleur et la pression causées par la collision de deux plaques tectoniques a donné lieu à des montagnes dans l’Amérique du Nord occidentale. Une région connue sous le nom du Plateau du Colorado, s’est élevée jusqu’à plus de 3 000 mètres d’altitude. Etonnamment, cette élévation s’est produite sans trop incliner ou déformer les couches de roche. Ce haut plateau si critique pour l’histoire du Grand Canyon est un casse-tête géologiques que les chercheurs cherchent toujours à comprendre.
    • Pourquoi profond ?
      Sans le Colorado River un fleuve pérenne dans un environnement désertique le Grand Canyon n’existerait pas. Quand l’eau s’est écoulée des pentes occidentales aux Montagnes Rocheuses méridionales, elle a transporté du sable, des graviers et des rochers, tranchant au travers des couches rocheuses. Sans l’élévation du Plateau du Colorado, il n’y aurait pas eu des milliers de mètres de rochers au-dessus du niveau de la mer à sculpter. De Yavapai Point sur le South Rim au Colorado River, l’élévation augmente de 1 400 mètres et pourtant le fleuve reste à 750 mètres au-dessus du niveau de la mer.
    • Pourquoi large ?
      La largeur provient du fait que les couches rocheuses s’effondrent autour du fleuve et par l’érosion de ces ruisseaux adjacents. Les couches les plus faibles et friables s’érodent plus facilement, fragilisent les plus résistantes au-dessus d’elles. Sans soutien adéquat les falaises s’effondrent. Irrémédiablement, le fleuve transporte ces matériaux érodés vers le Golfe de Californie. La plupart de ce qui se trouve être la Californie du sud-est et de l’Arizona du sud-ouest est couvert de ces alluvions venant du Grand Canyon. Sur ces 446 km de longueur, le Grand Canyon escarpé varie en largeur. Le long du South Rim, il est d’une largeur de 13 à 26 km.
    • Pourquoi Grand ?
      Souvent décrit comme l’exposition géologique la plus grande sur terre, c’est l’ensemble de ses dimensions qui est stupéfiante : le mélange de profondeur, largeur et longueur rend le Grand Canyon unique. Nulle part ailleurs, on ne trouve une telle variété de couches rocheuses si colorées, de buttes si impressionnantes et de parois ombrées. Le Grand Canyon semble être la référence de comparaison de tous les autres canyons.

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  • Couches géologiques
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1. Super Groupe du Grand Canyon : 1 200 à 740 millions d’années
2. Grès de Tapeats : 525 millions d’années
3. Schiste argileux de Bright Angel : 515 millions d’années
4. Formation calcaire de Muav : 505 millions d’années
5. Formations calcaire de Temple Butte : 385 millions d’années
6. Calcaire de Redwell : 340 millions d’années
7. Groupe Supai : 315 à 285 millions d’années
8. Formation de schiste argileux de Hermit : 280 millions d’années
9. Grès de Coconino : 275 millions d’années
10. Formation de Toroweap : 273 millions d’années
11. Formation calcaire de Kaibab : 270 millions d’années

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